Aunque es posible que haya oído hablar de la tecnología blockchain (también llamada a veces simplemente «la cadena de bloques») en algún lugar de las noticias, no se dedica mucho esfuerzo a explicar exactamente lo que hace y por qué se está volviendo tan atractiva para varias empresas de diversos sectores. Durante muchos años se ha asociado esta tecnología con el Bitcoin y otras criptomonedas, pero es mucho más que eso. Si entendemos cómo funciona, sólo entonces podremos darnos cuenta del tipo de potencial que trae consigo y de cómo ya está ayudando a muchas industrias a operar de manera más eficiente.

Definición de la cadena de bloques

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Empecemos por cómo funciona una base de datos. Esto es mucho más fácil de entender. Se introducen unos datos, se almacenan, se modifican si es necesario, y así sucesivamente. Normalmente, un servidor gestiona esta base de datos.

Un libro de contabilidad funciona como una base de datos con un par de excepciones. Normalmente no se eliminan datos de él ni se modifican. (A menudo, eso se llama «corrupción»).

Los libros mayores son registros, no bases de datos, por lo que archivan eventos en lugar de credenciales. Estos eventos pueden ser transacciones, pedidos, actualizaciones del estado de algo, o lo que quieras que sean.

Las bases de datos son mejores para crear cosas que puedes modificar después.

Así que la única similitud que tienen las bases de datos y los libros de contabilidad es que almacenan información. Uno puede modificarse, mientras que el segundo sólo puede añadirse.

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Ahora bien, ¿cómo ayuda saber esto a entender la tecnología blockchain?

Porque las cadenas de bloques son libros de contabilidad.

Pero en lugar de estar centrado en un registro en particular, un blockchain es un libro de contabilidad distribuido que se ejecuta en cientos, miles o incluso cientos de miles de sistemas informáticos en todo el mundo, cada uno con su propia copia del libro de contabilidad.

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En el momento de publicar esto, la red de Bitcoin tiene casi 12.000 nodos en su blockchain. Cada uno de estos ordenadores tiene un archivo de todas las transacciones realizadas en la red, lo que supone unos 60 GB de datos.

En un entorno de cadena de bloques, el acuerdo proviene del consenso. Si más del 50% de los nodos de la red están de acuerdo con algo, pasa a formar parte de la propia cadena de bloques, y cada nodo descargará esa nueva información.

Así, por ejemplo, si se añade un nuevo bloque de transacciones a la red Bitcoin, primero lo verifican todos los nodos de la red. Una vez consensuado, se confirma, junto con todas las transacciones de ese bloque. Ese es el momento en que usted ve la cantidad en su cartera actualizada con la nueva suma. Si envías 10 Bitcoins a alguien, no se hará efectivo hasta que todos los nodos de la red hayan confirmado el bloque en el que ha aterrizado tu transacción.

¿Qué hace que las cadenas de bloques sean tan útiles?

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Es fácil entender cómo se pueden utilizar las cadenas de bloques en el mundo financiero. Es un registro inmutable de todas las transacciones realizadas en una red distribuida. ¿Qué podría ser mejor que eso para un banco?

Como la propia cadena de bloques está distribuida en múltiples nodos, es fácil recuperar los datos perdidos en caso de catástrofe. Supongamos que usted dirige un banco en Alemania y su sucursal de Berlín sufre un accidente técnico que borra todos los datos de las transacciones. Podrías obtener los datos de Frankfurt. Es lo mismo. Una vez solucionado el problema, su sucursal de Berlín volverá a descargar todos los datos de las transacciones de todas las demás sucursales que estén operativas.

Si alguien quiere hacer algún negocio sucio y modificar un libro de contabilidad para malversar fondos, eso tampoco puede suceder. La modificación no puede llevarse a cabo a menos que alguien consiga que la mitad de los nodos de la red la aprueben.

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Pero las cadenas de bloques no son sólo instrumentos financieros. La tecnología es estrictamente un método de almacenamiento.

Esto significa que cualquiera puede utilizarla.

Air France-KLM, por ejemplo, está experimentando con ella para simplificar la gestión de su cadena de suministro, haciéndola más eficiente.

Ucrania también ha puesto su registro de la propiedad en la cadena de bloques para combatir la corrupción en el sector de los servicios catastrales.

Mastercard lanzó una API de blockchain que, en teoría, agilizaría las transacciones transfronterizas.

El hecho de que todo en el libro de contabilidad se confirme por consenso permite hacer una red que funcione independientemente de los procedimientos institucionales. Para simplificar, volvamos al ejemplo del banco alemán.

Supongamos que tiene un cliente que quiere enviar 2000 euros a otra persona en Turquía. Normalmente, el dinero tendría que pasar por varios bancos colaboradores y luego el banco del destinatario lo convertiría en la moneda local. Este proceso lleva al menos uno o dos días laborables, si no más.

Mediante el uso de la tecnología blockchain, la transacción puede llevarse a cabo una vez que haya recibido una confirmación automática de la red distribuida de bancos que la utilizan. En este caso concreto, la transacción se realizaría probablemente en diez minutos, si no en menos.

Las desventajas del uso de una cadena de bloques

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Aunque la tecnología blockchain en sí misma tiene su encanto, también presenta una serie de obstáculos que quizá no superemos demasiado pronto. Todo el bombo y platillo que la rodea puede cegar a la gente ante el hecho de que hay algunas desventajas muy claras en su uso que las industrias tendrán que mitigar antes de implementarla a gran escala.

Está hambriento de electricidad

Dado que una cadena de bloques tiene que copiarse a sí misma en cada nodo que la opera, esto también presenta una increíble cantidad de redundancia. Cada vez que se realiza una transacción de Bitcoin, se confirma tantas veces como nodos hay en la red. Esto, a su vez, consume una tonelada de electricidad. Las cadenas de bloques industriales privadas podrían no sufrir mucho por esto, ya que podrían limitar sus cadenas de bloques a un puñado de ordenadores. Sin embargo, este problema podría surgir en empresas como los bancos, que tienen que procesar miles de transacciones por minuto a escala global.

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El almacenamiento es limitado

Ahora mismo, para ejecutar un nodo en la blockchain de Bitcoin, hay que descargar 60 GB de datos. ¿Y si fuera un terabyte? Si el mercado de Bitcoin crece significativamente, las blockchains de varios terabytes podrían ser una realidad. Después de eso, sólo las granjas de servidores y las personas interesadas en hacer comercio a gran escala con la criptomoneda ejecutarían nodos completos. Esto volvería a centralizar una red que pretendía ser una maravilla descentralizada.

La inmutabilidad tiene sus inconvenientes

Digamos que tienes un monedero en la red y pierdes la clave que necesitas para autenticarte. No hay un enlace para «restablecer la contraseña». No hay número de soporte. Tu dinero ha desaparecido. Eso es todo. No hay devoluciones. Estás en la ruina.

Por un lado, si sabes tratar tus datos con responsabilidad, no te encontrarás con este problema. Tu dinero será tuyo y tendrás un control absoluto sobre él. Pero ese poder conlleva una responsabilidad que no mucha gente ejerce. Por eso, hasta una cuarta parte de los Bitcoins se pierden para siempre.

Además, si pones algo en la cadena de bloques, tienes que asegurarte de que es algo que querías poner ahí. No puedes revertir las transacciones, los registros de eventos, ni nada. Está ahí para siempre. Literalmente.

Sopesando todo, ¿qué aplicaciones ves para blockchain en el futuro? Dinos lo que piensas en un comentario!