¿Alguna vez te has preguntado cómo la unidad USB que acabas de comprar en Amazon puede encajar perfectamente en la ranura USB de tu ordenador? ¿O cómo los tics del segundero de tu reloj serán iguales a los del de tus amigos? ¿O cómo el documento que creas en tu tableta puede abrirse en el ordenador de tu colega? Esa y otras muchas preguntas similares tienen una respuesta: la estandarización.

Casi todos los aspectos de las creaciones humanas están estandarizados para garantizar su compatibilidad. Desde el lenguaje hasta el tiempo, desde el tamaño del papel hasta el brillo de la bombilla, desde el número de zapato hasta el aroma del jabón, y mucho más. El ejemplo más extremo lo encontramos en el mundo de la tecnología, donde todo está estandarizado, incluido el formato de los archivos.

Cuando hablamos del estándar definitivo para el formato de archivo de imagen,.jpg es uno de los reyes junto con_resultado.jpg y GIF, pero todos ellos están a punto de ser destronados por un desconocido recién llegado llamado HEIF.

¿Qué es el HEIF y qué tiene de especial?

La breve historia de.jpg

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El formato se creó para aprovechar la potencia de procesamiento del ordenador disponible en aquella época. Y aunque ha evolucionado para seguir el ritmo de crecimiento de la tecnología,.jpg ha demostrado su edad y no puede ajustarse a las necesidades de los usuarios de hoy en día y utilizar plenamente los avances tecnológicos actuales disponibles.

Los intentos fallidos de BPG

Existen esfuerzos para introducir un formato de imagen mejor que sustituya a.jpg. Uno de los que fue noticia fue la introducción de BPG (Better Portable Graphic), un formato basado en un solo fotograma de vídeo del nuevo códec de vídeo HEVC. Fue desarrollado por Fabrice Bellard, un célebre ingeniero de software que también creó FFmpeg, una popular plataforma para el procesamiento de medios.

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BPG tiene todos los ingredientes para sustituir a.jpg como formato estándar de compresión de imágenes. Es de código abierto, desarrollado por un respetado ingeniero de software conocido como «superprogramador», basado en HVEC que es dos veces más eficiente que el anterior formato de compresión de vídeo y soportado por los principales navegadores. Y a pesar de obtener una amplia cobertura mediática, con artículos en Forbes, The Register y DPReview, la falta de una aparente campaña de marketing o de respaldo de la industria ha hecho que el formato no consiga la tracción que necesita.

Apple y el establecimiento de nuevos estándares

Resulta que sustituir algo que todo el mundo utiliza desde hace mucho tiempo no es tan fácil. Pero si hay una empresa que siempre intenta llevar mejores estándares a las masas, esa es Apple. Sus esfuerzos no siempre tienen éxito, pero muchos de ellos pueden poner nuevas perspectivas en la mente de los usuarios, aunque siempre se encuentren con resistencia al principio.

Algunos de nosotros aún recordamos cómo los ordenadores eran idénticos a cajas apagadas y oscuras hasta la introducción de los iMacs y los iBooks de color caramelo. O cómo los teclados físicos eran una parte inseparable de un teléfono de mano hasta el iPhone. Nadie hablaba de usar una tableta como parte de su vida diaria antes del iPad. ¿Y recuerdas cómo el mundo se burló de Apple por abandonar el disquete estándar y las unidades ópticas? Hay muchos otros ejemplos, y habrá más por venir.

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El 5 de junio de 2017, en la keynote de la WWDC, Apple anunció que adoptaría un nuevo estándar de imagen llamado HEIF en los iPhones y iPads con iOS 11. Para las masas en general, el anuncio se perdió entre el ruido de los nuevos iPads, iMacs, HomePod, Realidad Aumentada y Virtual, y todas las bondades que vienen con las actualizaciones de iOS y macOS que se lanzarán pronto.

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Pero los que se ocupan de las imágenes han prestado atención. Teniendo en cuenta el historial de Apple a la hora de acabar con los viejos estándares, esto podría significar la nueva era de los formatos de imagen.

HEIF y toda su gloria

HEIF es la abreviatura de High-Efficiency Image Format. Se trata de un «envoltorio» de imágenes como el.jpg o el TIFF. Esta nueva «envoltura» viene con un nuevo algoritmo de compresión, o códec, conocido como HEVC, desarrollado por MPEG. Los archivos HEIF pueden almacenar un solo fotograma de vídeo HEVC, y es aproximadamente un 50% más pequeño que un archivo.jpg. HEIF lo consigue gracias a un códec de compresión más eficiente.

Otra ventaja que tiene HEIF sobre.jpg es su capacidad para almacenar imágenes, vídeo, ráfagas de imágenes, audio y texto, todo ello sincronizado dentro de su paquete envolvente. Ofrece a los usuarios opciones de compresión con y sin pérdidas, y almacena las funciones de edición de imágenes (como la rotación, el recorte, los títulos y las superposiciones) como partes separadas de los archivos.

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En un lenguaje humano más sencillo, HEIF tiene toda la capacidad de los formatos.jpg, GIF,_resultado.jpg e incluso MP4 en un paquete de tamaño de archivo diminuto. Con el formato de imagen estándar actual, un iPhone de 128 GB puede almacenar unas 50.000 fotos. Con HEIF se consigue el doble. Y como ventaja, el usuario obtendrá ediciones no destructivas sin tener que almacenar las imágenes originales como hacemos hoy.

Los retos

¿Puede el HEIF sustituir a todos los demás formatos de imagen o se marchitará en la oscuridad? El hecho de contar con el apoyo de Apple y de millones de sus fieles usuarios da a HEIF una ventaja sobre otros formatos fallidos, pero tampoco significa que el camino hacia la gloria esté lleno de arco iris y unicornios.

Para empezar, todo -y me refiero a todo- tiene que actualizarse para soportar el nuevo formato de imagen. Hablamos de las cámaras digitales, los ordenadores, el correo electrónico, los teléfonos, los navegadores web, los televisores, el almacenamiento, la impresión y todas las cosas que han utilizado.jpg como estándar durante los últimos veinticinco años o más.

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También hay aplicaciones de software que deben actualizarse. Desde los grandes nombres como Adobe Photoshop, Microsoft Word, Google Chrome, hasta los sitios web para compartir fotos como Flickr, 500px, Facebook, Google Photos. La lista es interminable.

Y no olvidemos que HEIF no es el único formato que aspira a ocupar el trono. También está el códec de compresión de imágenes WebP de Google. Lo han estado usando silenciosamente en las plataformas Android y Chrome. Todavía estamos esperando a ver a dónde les llevará su hoja de ruta.

Qué nos deparará el futuro

Para que un nuevo formato tenga tracción, necesitará un gran grupo de usuarios antes de poder llamar la atención de los desarrolladores de software y persuadirlos de que emitan las actualizaciones para soportar el nuevo formato. Esta es la perdición del BPG, pero por suerte el HEIF tiene a Apple de espaldas.

Dadas todas las ventajas que tiene HEIF sobre otros formatos de imagen, personalmente creo que los usuarios de a pie lo aceptarán con los brazos abiertos.

Y para ayudar a que la transición sea más suave, ya existe una implementación del visor de archivos HEIF de código abierto de JavaScript conocida como «libde265». Dado que Java es uno de los códigos más utilizados en la web, podemos esperar que los navegadores web sean compatibles con el HEIF más pronto que tarde. Y cuando lo hagan, el ritmo se acelerará. Y tal vez, la optimización de imágenes para la Web sea cosa del pasado.