Como cada vez más de nuestro entretenimiento diario proviene de fuentes online, la velocidad de Internet se ha convertido en un factor muy importante. En un mundo en el que la gente puede descargar legalmente películas y transmitir programas de televisión desde sus ordenadores, los usuarios no quieren sentarse y esperar para ver sus programas. Por eso, al comprar un nuevo paquete de banda ancha, los usuarios quieren saber lo rápida que será la conexión. Desgraciadamente, esto conlleva su propio enigma, que es la cuestión de los megabits frente a los megabytes.

El problema

Supongamos que estás interesado en contratar un nuevo servicio de Internet. Miras las velocidades que se ofrecen para espiar un paquete que anuncia velocidades de «hasta 50Mbps». Si contratas este paquete, ¿cuál crees que será tu velocidad de descarga?

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Es fácil suponer que «Mbps» significa «megabytes por segundo» y que si compras este paquete, podrás descargar archivos a 50MB por segundo. Sin embargo, fíjate bien en el anuncio de arriba. Te darás cuenta de que anuncia la velocidad en «Mbps», y que la velocidad es de «hasta 50Mbpor segundo». Añade esto al hecho de que escribimos megabytes como «50MB«. La «b» minúscula en este ejemplo es muy importante, ya que muestra que no estamos hablando de 50 megabytes por segundo. En realidad, esta velocidad de Internet se anuncia a 50 megabits por segundo, lo cual es muy diferente.

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La velocidad «real»

Entonces, si no vamos a descargar a 50 megabytes por segundo, ¿qué se consigue con 50Mbps?

Para responder a esta pregunta, tenemos que analizar los megabits frente a los megabytes. Para ello, es más fácil si cortamos el «mega» de ambos lados y comparamos la diferencia entre un bit y un byte. Un byte se compone de 8 bits, por lo que podemos decir que un byte es 8 veces mayor que un bit, o matemáticamente, 1 byte = 8 bits. Si utilizamos esta información en nuestro problema de megabits y megabytes, podemos ver que un megabyte es 8 veces mayor que un megabit, o sea, 1 megabyte = 8 megabits.

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Ahora que sabemos esto, podemos calcular la velocidad de 50 megabits por segundo en megabytes. Dado que hay 8 bits en un byte, podemos tomar el valor de 50Mbps y dividirlo entre ocho. Esto nos da 6,25, lo que significa que estaremos descargando a una velocidad de 6,25 megabytes por segundo. Eso es mucho más lento de lo que suponíamos al principio.

Por eso es tan importante entender la diferencia entre megabits y megabytes. Lo que parece una oferta fantástica se convierte de repente en algo ocho veces peor después de haber firmado el contrato. Si quieres saber si una empresa utiliza megabits o megabytes, es fácil distinguir entre ambos. Sólo tienes que recordar que los megabits usan una «b» minúscula (Mbps) mientras que los megabytes usan una «B» mayúscula (MBps).

¿Por qué usar bits? ¿Por qué no bytes?

Pero, en primer lugar, ¿por qué usamos bits? ¿No sería mucho más fácil si las empresas anunciaran sus velocidades como megabytes y se acabara toda esta confusión?

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Como explicación, hay bastantes, entre ellas que los megabits son más favorables desde el punto de vista del marketing (50Mbps parecen más impresionantes que 6,25MBps). Sin embargo, la explicación más razonable es que se trata de la forma en que siempre se han medido las velocidades de las comunicaciones de red. Los bytes se suelen utilizar cuando calculamos el almacenamiento y el tamaño (disco duro de 500 GB, archivo de 10 MB), mientras que los bits se utilizan cuando hablamos de la velocidad de una conexión (Internet de 50 Mbps).

De hecho, llevamos midiendo la actividad de la red en bits desde que se inventaron los primeros módems hace más de medio siglo. Evidentemente, en una época en la que a la gente no le preocupaba transmitir su programa de televisión favorito en Netflix, sino simplemente la velocidad a la que un dispositivo podía comunicarse con otro. Por eso, cuando un proveedor de Internet te dice una velocidad en Mbps, puede que simplemente esté utilizando el estándar que se ha usado desde la invención de los módems.

Por qué la velocidad no está garantizada

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Incluso después de todos estos cálculos y de saber cuál será tu velocidad de descarga, puede que no sea perfecta.

Si te fijas bien, verás que los proveedores de servicios anuncian sus conexiones como «hasta» la cifra que anuncian. Esto se debe a un amplio abanico de variables, como la distancia a la que te encuentras del ISP, la cantidad de gente que utiliza Internet en ese momento y lo bien que el ISP mantiene su servicio.

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En resumen, significa que no está garantizado que obtengas siempre la velocidad que compras. Ten cuidado al comprar un nuevo paquete de Internet, y asegúrate de leer las reseñas para comprobar si la compañía cumple su promesa de velocidades anunciadas. Para la transmisión de películas en línea, como en Netflix, también te ayudará saber cómo mejorar la velocidad de Internet.

Un poco de ayuda

Cuando buscas un nuevo servicio de Internet, puede ser difícil saber qué te están vendiendo los ISP. Aunque es confuso a primera vista, el tema de los megabits frente a los megabytes es muy sencillo una vez desglosado. Sólo tienes que recordar que 1 megabyte equivale a 8 megabits, y no volverás a quedarte atascado con las velocidades de Internet.

¿La similitud megabyte/megabit te ha causado problemas a ti o a alguien que conoces? Cuéntanos tus historias a continuación.