Con tantos «-wares» en los ordenadores, puede resultar confuso qué es qué. Aunque no podemos explicar todos los «-wares», en este artículo hablaremos del término «firmware» y de su diferencia con el software.

¿Qué es el firmware?

Vamos a decir las cosas claras: el firmware ES software. Según Wikipedia, el firmware es «un tipo de programa informático que proporciona el control de bajo nivel para el hardware específico del dispositivo.

Casi todos los dispositivos actuales, ya sea un ordenador, un teléfono, un equipo de música, un coche o una lavadora, vienen de fábrica con algún tipo de firmware. Para los dispositivos más sencillos, el firmware es todo lo que necesitan para funcionar. En el caso de los dispositivos más avanzados, como los ordenadores, se necesita más software, como un sistema operativo y aplicaciones informáticas, para poder utilizarlos.

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Firmware vs. Software: ¿En qué se diferencia el firmware del software?

De nuevo, digámoslo claramente: el firmware ES una variedad de software; es código de programación, después de todo. La confusión viene del hecho de que el típico «software» al que solemos referirnos son programas como Microsoft Word, un navegador web, etc., mientras que en realidad el software es todo código que puedas encontrar en una máquina (un ordenador, un teléfono, un coche o cualquier otro dispositivo inteligente).

Es más preciso llamar «software de aplicación» a programas como Microsoft Word, un navegador web, etc., porque al fin y al cabo son aplicaciones. Sin embargo, esto es demasiado largo y poco práctico. Así es como el «software de aplicación» se convirtió simplemente en «software».

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Una de las principales diferencias entre el firmware y el software de aplicación es que el firmware se almacena en una memoria no volátil (ROM, EPROM o memoria flash), mientras que el software de aplicación puede funcionar también desde una memoria volátil y virtual.

El hecho de que el firmware resida en una memoria de tamaño limitado significa que un programa de firmware debe ser de tamaño reducido. El firmware puede ser tan pequeño como unos pocos kilobytes, aunque dependiendo de las características del dispositivo donde se ejecute, también puede ser mayor.

La frecuencia de las actualizaciones es otra gran diferencia entre el firmware y el software de aplicación. En muchos dispositivos, el firmware no está pensado para ser actualizado por el usuario, y muy a menudo el fabricante del dispositivo no da a los usuarios acceso al firmware en absoluto.

Por ejemplo, en dispositivos como los discos duros, las unidades ópticas, la electrónica de consumo, etc., normalmente los usuarios no tienen la posibilidad de manipular el firmware. Esto es bueno porque si un usuario pudiera trastear con el firmware de estos dispositivos, el resultado podría ser un dispositivo que no funcionara.

En otros casos, como la BIOS de los ordenadores y el firmware de los smartphones y reproductores de música, los usuarios pueden actualizarlos. Esto es incluso recomendable porque, al proporcionar actualizaciones de firmware, el fabricante puede corregir errores en las versiones anteriores del firmware o proporcionar nuevas funciones.

Sin embargo, incluso si un dispositivo permite las actualizaciones de firmware, hay que ser muy cauteloso, y realmente, realmente, hay que saber lo que se está haciendo porque, de lo contrario, podría tener que decir adiós al dispositivo y esto no es lo que quiere.

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Básicamente, esto es lo que necesitas saber sobre el firmware.