Streaming vs. Descarga: ¿Cuál debe usar?

Cuando ves una película o un archivo de audio en línea, puedes transmitirlo en directo o descargarlo localmente y verlo/escucharlo desde allí. Si tienes un plan de banda ancha sin contador, apenas te preocupas por el ancho de banda, pero si pagas por uso, o si eres el propietario de un sitio web con muchos vídeos/audios, probablemente te preguntes si el streaming de un vídeo/audio online consume más datos que la descarga directa del archivo.

1. ¿Qué es el streaming y qué es la descarga?

En primer lugar, vamos a asegurarnos de que tenemos la misma idea sobre lo que es el streaming y la descarga.

Cuando descargas un archivo, lo copias de Internet a tu dispositivo local. Tienes físicamente el archivo, en su totalidad, a tu disposición. Puedes reproducirlo tantas veces como quieras.

Cuando transmites un archivo, no lo tienes físicamente en tu ordenador. El archivo está en algún lugar de un servidor, y usted recibe partes (es decir, flujos de datos) de él a la vez. El streaming es muy parecido a escuchar la radio o ver la televisión: no tienes que hacer nada especial (por ejemplo, descargar el archivo) para verlo/escucharlo, pero una vez terminada la canción/película, no lo tienes físicamente.

2. Si piensas reproducir el archivo varias veces, entonces descárgalo

No se puede decir que el streaming sea mejor que la descarga o viceversa. Como ves en sus explicaciones, tienen distintos pros y contras. Esto significa que depende de tus circunstancias particulares: en un caso el streaming es la opción más sabia, mientras que en otros casos no lo es.

Básicamente, si vas a reproducir el archivo varias veces, es mejor descargarlo. Lo descargas una vez y lo puedes ver todas las veces que quieras. Además, no necesitas una conexión a Internet para reproducirlo, lo que supone una gran diferencia si estás en un avión o en otro lugar donde no tienes Internet o no es rápido.

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Con el streaming tienes que transferir los datos (casi) cada vez que lo reproduces. Digo casi porque si transmites un archivo y se mete en la caché de tu navegador, Y no cierras el navegador entre las repeticiones, Y no se sobrescribe de la caché, podrías ser capaz de reproducirlo sin descargarlo de nuevo.

Sin embargo, técnicamente en este caso no estás transmitiendo directamente – estás reproduciendo una descarga. No importa que no sea un archivo que hayas descargado explícitamente: sigue siendo una descarga porque reside localmente en tu disco duro. (La caché de tu navegador ESTÁ en tu disco duro y no en algún servidor, ¿verdad?)

Además, si un archivo es realmente valioso, es mejor que lo descargues y lo mantengas a salvo. En este caso no puedes confiar en el streaming: el archivo puede desaparecer en cualquier momento.

3. Si estás de acuerdo con una calidad inferior, entonces transmítelo

Si el archivo que piensas ver/escuchar no es muy importante, y no tiene sentido descargarlo localmente y guardarlo, el streaming es la mejor opción. Además, si resulta que no te gusta lo que hay en el archivo, puedes detenerlo en cualquier momento. En este caso no tienes que descargar todo el archivo sólo para ver que no te gusta, y reproduces sólo los primeros segundos o minutos y sigues adelante. Esto supone un gran ahorro de ancho de banda: no descargas cosas que no necesitas.

Otra ventaja del streaming en términos de consumo de ancho de banda proviene de la compresión y/o las resoluciones más bajas. La mayoría de los sitios transmiten versiones de baja resolución de su material, pero no ofrecen lo mismo para las descargas. Por supuesto, la calidad de una versión de baja resolución es menor, pero si el consumo de datos es tu principal preocupación, y estás bien con vídeos más pequeños/borrosos, el streaming es tu mejor opción.

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La compresión, como el H.264, también ayuda a reducir el tamaño del archivo, pero no necesariamente a expensas de la calidad. La compresión elimina los datos redundantes, lo que conduce a una disminución significativa del tamaño del archivo. Bueno, a veces el códec elimina datos útiles que clasifica erróneamente como redundantes, pero como ya he mencionado, si el ancho de banda es más importante para ti que la calidad, esto no te molestará mucho.

El streaming puede consumir menos ancho de banda, pero requiere una conexión rápida. Si no es lo suficientemente rápida, prepárate para un vídeo/audio entrecortado con enormes interrupciones entre las escenas.

Entonces, después de todo, ¿el streaming consume más datos que la descarga? La respuesta corta es que, con una calidad de archivo comparable y sin compresión, utilizan más o menos la misma cantidad de datos. Para ver una sola vez un archivo comprimido, o si te conformas con la baja resolución, utiliza el streaming para ahorrar ancho de banda (y tiempo). Lo mismo ocurre con el audio, pero como los archivos de audio suelen ser más pequeños que los de vídeo, con ellos el uso de datos es menos problemático.